Entrevista a los creadores de NAO, un terapeuta interactivo para niños


NAO es un terapeuta, interactivo y autónomo que replica cualquier movimiento y ayuda a que los niños los ejecuten correctamente.

Entrevistamos a José Carlos González y José Carlos Pulido, estudiantes de doctorado y principales desarrolladores del proyecto NAOTherapist con motivo de su reciente galardón en los Salud-eHealth Awards 2017.

¿Qué ha significado para vosotros ganar el premio a en la categoría de robótica en los eSalud-eHealth Awards 2017?

Este premio tiene una relevancia muy especial para nosotros porque es el primero que nos otorga una entidad relacionada con la salud. Siempre nos hemos movido en el ámbito de la investigación sobre inteligencia artificial y robótica y últimamente en el del emprendimiento. Sin embargo, un reconocimiento como el de eSalud avala nuestro trabajo también en el área de la rehabilitación pediátrica, en la que nuestro proyecto está específicamente enfocado.

¿Cómo surgió la idea de crear este robot?

NAOTherapist siempre ha estado ligado al desarrollo de nuestras tesis doctorales (José Carlos González y José Carlos Pulido). Como ingenieros informáticos, siempre nos interesó la inteligencia artificial aplicada a la robótica y cuando entramos a trabajar en nuestro grupo de investigación PLG de la Universidad Carlos III de Madrid, uno de los primeros proyectos de investigación en los que participamos fue el de un robot con capacidades parecidas a NAOTherapist con forma de oso.

Al término de ese proyecto nos dimos cuenta de que usar el robot comercial NAO simplificaba mucho el desarrollo y en general la reacción de los niños y terapeutas era mucho más positiva. Al ver el apoyo tan grande que teníamos y la aplicación social tan directa que le daba a nuestro labor como investigadores, decidimos comprometernos a no dejar que el proyecto cayese en el olvido. Así empezamos el desarrollo del actual NAOTherapist como una idea real de negocio, tomando como base lo que ya llevábamos de nuestras tesis doctorales y dirigiendo mucho mejor los siguientes pasos.

Las dos facetas de NAOTherapist (como investigación y como idea de negocio) han ido evolucionando con nosotros durante estos cuatro años de desarrollo. Y siguen haciéndolo; hasta que terminemos las tesis aún seguimos ampliando cada vez más las capacidades de la plataforma. Desde que empezamos, a día de hoy ya tenemos pruebas científicas realizadas y publicadas con más de 100 niños sanos en colegios y unos 25 pacientes reales en hospitales y clínicas (http://www.plg.inf.uc3m.es/~josgonza/index.php?section=publications#top-of-content ) 

Cuéntanos cómo interactúa con los niños para conseguir su objetivo

El principal cometido del robot es aumentar la motivación de los niños que tienen que hacer actividades de neurorrehabilitación. De momento nos centramos en discapacidades de las extremidades superiores (parálisis braquial obstétrica, parálisis cerebral), pero ya tenemos prototipos para otro tipo de problemas cognitivos que exploten también la capacidad social del robot.

Estos niños tienen que hacer una rehabilitación reiterativa y aburrida en una ventana de tiempo pequeña de sus vidas, por lo que es necesario que su motivación sea fuerte. Desgraciadamente las características propias de estos ejercicios repetitivos causan que el terapeuta tenga que esforzarse muchísimo para mantener al niño interesado durante sus ejercicios, afectando habitualmente a la efectividad del tratamiento.

El robot le pide al niño que realice una serie de movimientos con sus brazos para que los imite, con distintos tipos de juegos y envolviendo toda la actividad en un argumento de ficción que se va descubriendo día tras día. Si el niño no los tiene correctamente, el robot le corrige e incluso adopta la postura del propio niño postura para enseñarle cómo mover sus brazos desde su posición hasta la correcta. Cuanto más caso haga el niño al robot, la recompensa será mejor en forma de bailes más espectaculares o más información sobre la historia argumental que representa el robot.

Aparte del robot NAO, usamos una cámara 3D con la que extrapolamos un esqueleto tridimensional del paciente muchas veces por segundo. Esto permite obtener estadísticas en tiempo real acerca de la evolución del paciente que el terapeuta puede utilizar para ir actualizando los ejercicios según la progresión que vaya observando.

¿Cómo ha sido la acogida por parte de los pacientes?

La respuesta de los pacientes pediátricos siempre ha sido muy intensa y positiva, ya que la presencia de un robot físico es inusual para ellos. Los niños tienden a ir a la consulta pensando que van al hospital “a jugar con el robot” en lugar de “a rehabilitación”. Los terapeutas también han observado que los niños se muestran mucho más interesados y la posibilidad de comprobar la evolución del paciente de forma mucho más continuada y natural que con el uso de un goniómetro lo consideran un punto a favor importante. Cualquier herramienta de motivación es bienvenida por los profesionales y NAOTherapist está centrado en eso.

Aparte, como idea de negocio el proyecto siempre ha tenido mucho atractivo. Desde ganar el tercer premio en los premios nacionales de emprendimiento Yuzz 2016 ( https://youtu.be/fg8L1DFbJqU ) hasta un documental de 20 minutos para National Geographic ( https://youtu.be/1VuEiSbdpRA ). 

Las formas de interactuar y las respuestas a estímulos no son las mismas para niños y adultos pero, ¿podría llegar a enfocarse esta idea hacia un público adulto?, ¿cómo? 

Es cierto que un público adulto no interactuaría de la misma manera que los niños, por ello la herramienta está capacitada para adaptarse tanto en el lenguaje, actividades, tiempos de interacción, etc. Actualmente, además de trabajar en pediatría, estamos evaluando y ofreciendo la plataforma para su uso en geriatría, ya que creemos que existe un gran potencial en este colectivo. 

¿Cuáles son los siguientes pasos a seguir?

De momento terminar nuestras tesis doctorales y empezar con las primeras pruebas piloto del proyecto como idea de negocio con los clientes que ya están interesados en el prototipo. Después vendrá la formalización final de nuestra startup y la esperada expansión. Nuestro sueño es que haya un NAOTherapist en cada clínica de rehabilitación, hospital o asociación que lo necesite.

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